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Conclusiones de la Comisión de Ciudadanos para la Investigación del Incendio de la Avenida Dexter:

Los cortes a los servicios públicos y la crisis social en Detroit

26 Mayo 2010

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Más abajo publicamos las conclusiones y las recomendaciones de la Comisión de Ciudadanos para la Investigación del Incendio de la Avenida Dexter. Para mas artículos sobre la investigación en inglés, presione aquí.

Introducción

En la madrugada del 5 de enero, un incendio en la vivienda No. 8011 de la Avenida Dexter, en el oeste de Detroit, mató a dos hermanos discapacitados en sillas de ruedas —Marvin Allen de 62 años y Tyrone Allen de 61— y a Lynn Greer de 58. Estas tres personas habían vivido en dicha residencia sin servicios públicos desde el verano del 2008.

Durante la noche del 2 de marzo, un incendio acabó con las vidas de tres niños que residían en la Calle Bangor No. 4956: Trávion Young, de 5 años de edad; Fantasía Young, de 4; y Selena Young, de 3. Pocas horas antes, DTE le había cortado los servicios de gas y electricidad a su residencia, aún en contra de las protestas de su madre, Sylvia Young.

Durante los últimos años han ocurrido tragedias muy similares. Según el Departamento de Bomberos de Detroit, de las 16 muertes por incendios caseros reportadas en Detroit durante 2010, 11 sucedieron en residencias carentes de servicios públicos. DTE, con el respaldo del gobierno, ha tratado de exonerarse de toda responsabilidad por estos sucesos.

El Partido Socialista por la Igualdad (PSI) inició una Investigación de Ciudadanos sobre el incendio de la Avenida Dexter para revelar los peligros mortales causados por cortes en los servicios públicos. Durante una audiencia celebrada el 20 de marzo, se tomaron testimonios de parientes y amigos de los fallecidos a causa de los incendios, así como de otros residentes locales, expertos e investigadores. Luego de estudiar los testimonios e informes recopilados, los comisionados establecieron las siguientes conclusiones y recomendaciones.

Conclusiones

Conclusión 1: Existe una correlación clara, directa y comprobable entre los cortes a los servicios públicos y los incendios caseros.

La relación entre los cortes de los servicios públicos y los incendios mortales están claramente establecidos. Cuando se cortan los servicios públicos, la gente recurre a métodos peligrosos tales como los calentadores de ambiente (space heaters) para mantenerse cálida o velas para obtener luz. Muchas familias también usan estos métodos para reducir el alto costo de los servicios públicos.

Entre 2003 y 2007, los calentadores de ambiente fueron responsables por un 72% de las muertes debido a incendios y de un 62% de las quemaduras relacionadas con la calefacción de los hogares. Usar calentadores de ambiente aumenta el riesgo de muerte entre un 18 y un 25% en comparación con el uso de sistemas de calefacción central [1]. Entre 1997 y 1998, el 24% de muertes debido a incendios fatales causados por velas ocurrió en hogares en que los servicios de electricidad habían sido cortados. Ese año la mayoría de muertes múltiples debido al uso de velas ocurrió porque la electricidad había sido cortada temporal o permanentemente. [2]

Según expertos, otras consecuencias del corte de servicios públicos incluyen pérdida del hogar, desnutrición, descuido de la salud, enfermedades del corazón, insolación, desarrollo anormal de los niños y la desintegración de la familia. [3]

El DTE ha admitido que está consciente de las peligrosas consecuencias de sus acciones. Scott Simons, vocero de la empresa, le declaró a un reportero del World Socialist Web Site que, “Ciertamente, estos [los cortes] son una causa de incendios caseros”. [4]

Conclusión 2: No es verdad que existen medios amplios y asequibles para ayudar a la gente con los pagos de los servicios públicos. Los programas que existen son inadecuados y se han planificado para beneficiar a DTE.

Durante los dos últimos años, casi 400.000 hogares en el sureste del estado de Michigan han sufrido cortes a los servicios públicos a manos de DTE. En 2009, la empresa le cortó el servicio a 221,000 hogares, lo que representa un aumento de 50% comparado con el año anterior. [5] Estas cifras muestran que, contrario a las aseveraciones de DTE y el gobierno, no existen suficientes recursos para ayudar al pueblo.

Los programas de asistencia que existen en Michigan—el Plan de Protección Invernal (WPP por sus siglas en inglés), THAW y la Ayuda de Emergencia del Estado (State Emergency Relief)—excluyen a grandes cantidades de hogares porque no reúnen los requisitos de elegibilidad. Con la excepción de ancianos inscritos en el WPP, estos programas no protegen a la gente de los cortes o no le ofrecen suficiente dinero para cubrir deudas con las empresas de los servicios públicos. Más bien, obligan a las familias a inscribirse en planes de pago a cambio de subvenciones muy limitadas. El efecto de estos programas es mantener a las familias permanentemente endeudadas con DTE. Han habido muchos casos en que familias no han podido cumplir con el plan de pagos y perdido los servicios.

Ninguno de los programas goza de suficientes recursos económicos o humanos para siquiera ayudar a aquellos que reúnen los requisitos. En todo el país, solo el 20% de los que reúnen los requisitos para recibir ayuda reciben ayuda. [6] Entre las razones principales de esta situación es que el gobierno federal no le ha otorgado a los estados suficientes recursos. Bajo el gobierno de Obama, la situación ha empeorado dramáticamente, pues el presupuesto para asistir a personas de bajos recursos con el pago de electricidad se reducirá en $1.8 billones el año venidero. [7]

Conclusión 3: No son las necesidades del pueblo que determinan los criterios de DTE, sino los intereses empresariales y accionistas.

Aunque DTE ha desconectado a cientos de miles de hogares durante los dos últimos años, la empresa ha continuado acaparando enormes ganancias a través del aumento de las tarifas residenciales, la transferencia de los costos a otros clientes y el despido de trabajadores. DTE ha desarrollado un mecanismo, con la aprobación de reguladores estatales, por medio del cual 80% de lo adeudado por clientes en problemas es automáticamente transferido a otros clientes bajo la figura de recargos adicionales. [8]

Aún cuando la región de Detroit sufre una profunda recesión económica, los ingresos de DTE han aumentado enormemente. En 2009, los ingresos brutos de la sucursal de la empresa en Detroit aumentaron a $1.53 billones de $1.35 billones en el 2008. El año pasado, las ganancias totales de DTE fueron $532 bmillones. Las ganancias de la empresa de año en año han aumentado en un 14%. [9]

Entre el 2007 y el 2008, Anthony F. Earley, Jr., Jefe Oficial Ejecutivo de la empresa, se llevó a casa $11.4 millones en pagos combinados. [10] Sus colegas ejecutivos también ganaron millones. Grandes bancos de Wall Street con grandes intereses en DTE son los mayores beneficiarios de las actividades de la empresa. Empresas inversionistas como Vanguard, State Street, Barclays of Great Britain y BlackRock tienen invertido colectivamente más de $2 billones en DTE. La empresa ha diseñado los precios y los cortes para producir ganancias para esta gente y sus empresas, no para abastecer a los residentes de Detroit con electricidad.

Conclusión 4: Los gobiernos municipales y estatales trabajan en beneficio de DTE y otras empresas. Los funcionarios gubernamentales por largo tiempo han mantenido vínculos políticos y comerciales con DTE.

La Comisión sobre los Servicios Públicos de Michigan (MPSC por sus siglas en inglés), agencia estatal que reglamenta los servicios públicos, determina los precios que DTE puede cobrar. La MPSC garantiza a DTE un 11% de “retorno sobre el capital.” [11] En 2009, esta aprobó un aumento de las tarifas para que DTE pudiera incrementar sus ingresos en $217 millones para el próximo año. Este aumento fue implementado en julio, justamente pocos meses antes de que comenzara la temporada de calefacción invernal. En ese momento, los residentes de Detroit ya pagaban un 20% más que en el 2008 por los mismos servicios. La MPSC también establece y aprueba las políticas de cortes de los servicios de DTE. Esta permite a la empresa cortar los servicios en cualquier momento del año por falta de pago.

Los gobiernos del municipio y el estado gozan de una íntima relación con DTE y sus jefes ejecutivos principales. La empresa tiene un importante rol político tanto en Michigan como el resto del país. Gasta millones de dólares en contribuciones a campañas políticas y en el cabildeo.

La gobernadora Demócrata, Jennifer Granholm, quien nombra a los miembros de la MPSC, es de las que más dinero recibe de DTE para sus campañas políticas. En 2008, Granholm aprobó una ley que autorizó el aumento de los precios de los servicios y de sobrecargos adicionales, y le concedió a DTE y a CMS Energy (el otro gran proveedor de servicios públicos en Michigan) 90% del mercado en el estado. Dos años antes, el jefe de CMS Energy había dirigido la campaña para la reelección de Granholm. Y justamente antes, la gobernadora había filmado anuncios de relaciones públicas en nombre de estas empresas.

El alcalde de Detroit, Dave Bing, fue miembro de la junta directiva de DTE de 1985 a 2005. Varios miembros del personal de Bing fueron ejecutivos de DTE por años. El jefe oficial ejecutivo de DTE y su esposa presidieron el comité a cargo de la planificación de la inauguración del alcalde. Desde su elección, Bing ha presentado numerosas propuestas que benefician a la enorme empresa energética, inclusive un plan para cortar los servicios a grandes sectores de la ciudad. Ello significa que DTE ya no tendrá que pagar el costo de mantener las líneas en sectores donde sus ganancias son escasas.

Conclusión 5: La pobreza extrema y el gran desempleo son factores decisivos en los incendios caseros mortales.

Existe una relación directa entre los incendios mortales y la pobreza. Los estados más pobres tienen la mayor tasa de muertes debido a incendios. Además de sufrir los cortes de los servicios públicos, las familias de bajos ingresos cuentan con pocos recursos para comprar detectores de humo, teléfonos y para matricular a los hijos en guarderías de niños. Estas tienen una mayor probabilidad de vivir en hogares poco resistentes a incendios.

Detroit es la ciudad grande más pobre del país. El desempleo real casi llega al 50%. Del 2000 al 2008, Detroit perdió 150.000 empleos debido a las enormes reducciones en la industria automotriz. Un tercio de sus residentes recibe dinero del gobierno por incapacidades físicas. La tasa de desempleo oficial de la ciudad es 33,8%. Esta situación es producto de la anti industrialización, la destrucción de los empleos, y las reducciones de salarios y beneficios a manos de las grandes empresas de la ciudad.

Las marcadas reducciones de los servicios municipales también resultan en el aumento de muertes por incendios. Durante los últimos 15 años, la cantidad de bomberos en Detroit disminuyó de 1500 a 800. La cantidad de estaciones de bomberos disminuyó de 63 en 1995 a solamente 42. Resultado: las vidas de los residentes y bomberos de la ciudad se ven amenazadas.

Conclusión 6: Sylvia Young, madre de los tres niños que perecieron en el incendio de la Calle Bangor, ha sido injustamente victimada.

Inmediatamente después que el fuego acabara con la vida de sus tres hijos, fiscales estatales del ministerio público y la policía, con el apoyo de la prensa local, lanzaron una caza de brujas legal contra Sylvia Young. La acusaron de negligencia por haber dejado a los niños bajo la tutela de su hijo de doce años para poder salir y comprar los calentadores de ambiente luego de habérsele cortado la electricidad. Un guardián legal sigue con la campaña para quitarle a Sylvia la custodia de sus otros hijos.

Sylvia Young había estado haciendo todo lo posible para proteger a su familia de las temperaturas glaciales de Detroit. Todo intento para culparla de la tragedia tiene un solo objetivo: quitar la atención a los que verdaderamente son culpables.

Conclusión 7: DTE Energy, sus ejecutivos y la agencias regulatorias son los culpables principales de las muertes de Marvin Allen, Tyrone Allen, Lynn Greer y los tres niños Young.

Los hermanos Allen y los tres niños perecieron porque DTE les cortó los servicios públicos a sus hogares. Puesto que las familias se quedaron sin gas o electricidad, tuvieron que recurrir a métodos peligrosos para mantenerse cálidos durante el helado invierno de Detroit. Si DTE no hubiera cortado los servicios, las condiciones que causaron los mortales incendios no se habrían creado.

La culpa por los incendios no puede echársele al “robo de la energía”. Las conexiones eléctricas no autorizadas existen porque son impagables y porque DTE corta los servicios. El peligro de incendio no comienza cuando se enchufan las conexiones no autorizadas en los hogares, sino cuando a éstos se les corta la calefacción o la electricidad. Además, estos incendios no ocurrieron debido a que la gente fracasó en buscar ayuda para pagar sus cuentas, tal como sostiene el gobierno estatal. Ocurrieron porque el gobierno le permite a DTE cobrar precios exorbitantes y cortar los servicios a la gente.

DTE, sus ejecutivos y los reguladores gubernamentales muestran un desprecio consciente por las vidas y la seguridad de los residentes de Detroit. Las premeditadas e intencionales acciones de DTE, las cuales caben dentro de la definición legal de negligencia grave, han resultado en la muerte de decenas de personas, incluyendo las de Marvin Allen, Tyrone Allen, Lynn Greer, y los tres niños Young.

Recomendaciones

Recomendación 1: Todos los cortes a los servicios públicos deben parar inmediatamente y ser declarados ilegales.

Recomendación 2: Los trabajadores de DTE tienen que rehusar obedecer las órdenes de la empresa para cortar los servicios públicos.

Recomendación 3: El estado de Michigan y sus representantes deben desechar todas las acciones legales contra Sylvia Young. El resto de sus hijos deben ser devueltos a su custodia. La empresa eléctrica debe compensar a Young por su pérdida, asegurando que tenga un hogar seguro para criar a su familia así como asistencia financiera.

Recomendación 4: DTE y sus ejecutivos y reguladores deben ser declarados legalmente responsables por sus acciones.

Recomendación 5: Debería establecerse un programa de obras públicas financiado por varios billones de dólares para acabar con la pobreza, crear empleos y reconstruir los vecindarios en Detroit y todo el país.

Recomendación 6: Las empresas que ofrecen servicios públicos, tales como DTE, deben ser nacionalizadas y transformadas en agencias públicas bajo control democrático. Los servicios públicos esenciales, tales como el gas, la electricidad y el agua, deben ser servidos al pueblo como derechos humanos básicos, no como servicios pagados con fines de lucro. .

Notas:

1. John R. Hall, Jr., “Home Fires Involving Home Heating Equipment” National Fire Protection Agency, www.nfpa.org (January 2010).

2. Marty Ahrens, “Home Candle Fires” National Fire Protection Agency, www.nfpa.org (September 2007).

3.The Cold Facts: The First Annual Report on the Effect of Home Energy Costs on Low-Income Americans” National Fuel Funds Network, National Low-Income Energy Consortium, and National Energy Assistance Directors' Association (2001-2002).; “Fuel For Our Future: Impacts of Energy Insecurity on Children's Health, Nutrition, and Learning” Children's Sentinel Nutrition Assessment Program (September 2007).

4. Tom Eley, “DTE Energy holds public relations event as utility shutoffs continueWorld Socialist Web Site (March 24, 2010) .

5. Tom Eley, “Utility shutoffs: Who profits?World Socialist Web Site (March 24, 2010).

6. David Fox of National Low-Income Energy Consortium as quoted in “The deadly consequences of utility shutoffs”, by Andrea Peters, World Socialist Web Site (March 16, 2010).

7. Hiram Lee, “Obama cuts to home energy assistance to have devastating consequences”, World Socialist Web Site (March 27, 2010).

8. “DTE Energy Company Q4 2009 Earnings Call Transcript”, Seeking Alpha (February 23, 2010).

9. Tom Eley, “Utility shutoffs: Who profits?World Socialist Web Site (March 24, 2010).

10. “CEO Compensation” Forbes.com.

11. DTE Energy, “Summary of Detroit Edison's Electric Rate Order: DTE Energy Confirms 2009 Earnings Guidance and 2010 Early Outlook”, Press Release (January 12, 2010).

 



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